В Древнем Риме главным материалом для одежды была овечья шерсть: из неё ткали туники, тоги и плащи. Особенно ценилась шерсть из Апулии, Калабрии и особенно мягкая шерсть из Тарента. Из более грубой козьей шерсти ткали платки, накидки, мешки, навесы для защиты домов от непогоды, покрывала, для военных целей — покрывала для защиты от огня и стрел.

Льняное полотно шло главным образом на паруса, на тенты, которые натягивали над амфитеатрами и театрами в защиту от дождя и солнца. Из льняной пряжи делали также сети для звериной и рыбной ловли, повязки для врачебных целей. Льняную одежду носили жрецы Исиды; женщины, отправлявшиеся молиться в её храм, облекались также в полотняные туники. Широкое распространение льняные ткани получили только при поздней империи.

Льняное полотно высокого качества (лат. byssus) завозилось из Египта, Сирии и Сицилии. В Риме также появился восточно-индийский хлопок — carbasus, по крайней мере со времён азиатских войн (191 до н. э.). С распространением роскоши стали входить в употребление более тонкие, шёлковые материи. Римляне сначала познакомились с «диким шелком», который даёт дикий шелковичный червь — bombyx (одежда называлась bombycina или, по месту выделки, «косскими одеждами»). Такая одежда появилась в Риме в конце I века до н. э. и мода на неё продержалась не дольше 100 лет. Завозились ткани оптом, в числе которых был и китайский шёлк, поначалу в виде ниток и шёлка-сырца, готовая материя также распускалась, красилась и переплеталась со льном или хлопком в лёгкие полушёлковые ткани.

Такие лёгкие цветные полупрозрачные ткани носили I веке н. э. не только женщины, но и мужчины. Лишь позднее, с развитием торговли с Востоком, появились ткани, сотканные только из шёлка: Чистый шёлк получил широкое распространение в богатых слоях только с III века н. э.. Сенека так писал о нарядах из шёлка: «Можно ли назвать одеждой то, чем нельзя защитить ни тела, ни чувства стыдливости… их достают за огромные деньги, чтобы наши матроны показывали себя всем в таком же виде, как любовникам в собственной спальне».

Среди необычных материалов встречались ткани с ворсом бобра, верблюда, волокнистого асбеста. Вышивались ковры, полотна, покрывала, которыми устилали кровати и подушки, а также определённые виды одежды, например, toga picta и tunica palmata. Золотом вышивались в основном ковры, одеяла, наряды для триумфаторов, частично женская одежда. Кроме полос (лат. clavi), которые пришивались к одежде, использовались также нашивки (лат. segmenta) в виде кругов или квадратов, обычно пурпурного цвета и вышитые золотом.